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전세계 인구 증가…인류를 파멸로 이끌까?




전 세계 인구는 2016년 기준 73억 명이지만 앞으로도 증가 추세에 있다. 1세기 동안 전 세계 인구는 무려 4배나 증가했다고 한다. 지금까지 역사상 지구에서 지금처럼 인간이 존재한 적은 없는 것.

전 세계 인구는 1800년 10억 명을 돌파했다. 1940년에는 23억 명, 1970년에는 37억 명을 넘어섰다. 앞서 밝혔듯 2016년 기준으로 현재 인구는 73억 명이다. 인구 증가 속도는 현대로 올수록 가속도가 붙고 있다. 이런 인구의 증가가 의미하는 건 뭘까.

미래에는 인구 증가에 따라 일어날 수 있는 시나리오로는 대량 이민이 발생하거나 빈민가 증가에 따른 전염병과 오염, 물과 음식, 에너지 등을 둘러싼 폭력 사태 같은 혼란이 일어날 수도 있다. 인류의 증가는 인류의 미래를 파괴하는 일로 이어질까.

이미 1960년 인구 증가 속도는 이전까지 유례가 없던 수준까지 올라섰다. 빈곤층이 끝없이 확대되고 전 세계를 뒤덮을지 모른다는 불안을 느끼게 하는 인구 과다 문제가 발생한 것이다. 높은 출산율과 인구이 폭발적 증가가 물론 영구적으로 지속되는 건 아니다. 인구 통계학적 변화는 모두 4단계로 나눌 수 있다. 폭발적 인구 증가는 첫 단계에 해당한다.

이미 선진국 대부분은 인구 통계학적 변화를 거치고 있다. 유럽에서 인구 증가가 시작된 건 18세기 무렵이다. 당시 유럽은 개발도상국 시기로 보건과 식품, 의료 문제로 고통을 받고 있었다. 많은 사람이 태어났지만 그만큼 요절하는 사람도 많아 인구는 증가하지 않았다. 당시 여성은 1인당 4∼6명까지 아이를 낳았지만 성인까지 자란 아이는 이 중 2명 수준에 불과했다.

이런 가운데 산업혁명이 일어났고 사람들은 농업 혁명에 이은 큰 변화를 맞이하게 된다. 농민이 공업 제품을 생산하는 노동자가 됐고 대량 생산품이 널리 보급됐다. 과학이 발전하면서 첨단 수송 기술과 통신 수단, 의료가 발전했다. 여성의 역할도 변화를 거듭하면서 선거권 등을 갖는 등 사회적 지위가 확립된다. 이런 완만한 경제 발전은 중산층을 양산할 뿐 아니라 빈곤한 노동 계층의 생활 수준도 높였다.

이런 시기를 거쳐 2번째 단계가 시작된다. 식량과 위생, 의학 등이 향상되면서 젊은 층의 사망률이 감소했고 인구의 폭발적 증가가 시작되는 것. 1750년 600만 명에 불과하던 영국 인구는 1850년까지 100년 동안 2배가 넘는 1,500만 명으로 늘어난다. 아이가 성인이 될 때까지 죽을 가능성이 있던 시절이어서 자손을 남기기 위해 출산율이 높아진다. 물론 곧 생활 수준이 높아지면서 아이를 잃을 가능성이 낮아졌고 인구는 폭발적으로 늘어난다.

https://www.youtube.com/watch?v=QsBT5EQt348

이렇게 되면 필연적으로 많은 아이를 낳을 필요가 없어진다. 출산율이 감소하는 것. 이에 따라 인구 증가가 줄어드는 3단계로 접어든다. 사망률이 떨어지고 출산율도 저하되는 안정적 상태가 되는 것. 영국 뿐 아니라 유럽 내 많은 국가에서도 이 같은 인구 통계학적 변화가 일어난다.

정리하면 인구 통계학적 변화 첫 단계는 열악한 환경에 따라 사망률과 출산률이 상승하는 것. 2단계는 생활 수준이 개선 조짐을 보이고 사망률 저하가 시작되는 것. 높은 출산율은 그대로이기 때문에 인구는 폭발적 증가를 시작한다. 3단계는 사망률과 출산율이 낮아지고 인구의 폭발적 증가도 멈추는 것이다.

이렇게 많은 선진국이 인구 증가가 안정되는 마지막 단계에 와있다. 그런데 왜 전 세계 인구는 계속 증가하고 있을까. 이는 인구가 폭발적으로 증가하는 2단계에 태어난 사람이 성인이 되어 각각 아이를 낳는 것에 기인한다. 하지만 이 아이들의 출산율은 부모 세대보다 낮아지고 있다. 1970년대 한 가정에 평균 자녀는 5명이었지만 지금은 한 가정당 2.5명이다. 전 세계 국가 대부분은 이미 인구 통계학적 변화 중 최종 단계에 있다. 앞으로 출산율은 더 감소할 것으로 보이는 만큼 곧 세계 인구의 급격한 증가는 멈출 것으로 볼 수 있다.

또 인구통계학적 변화의 단계적 경향은 예외가 아니라 어느 국가에서도 유사한 인구의 변동이 일어나는 걸 알 수 있다. 선진국에선 인구 증가가 멈추는 최종 단계에 이를 때까지 80년이 필요했지만 말레이시아와 남아프리카공화국은 34년, 방글라데시는 20년, 이란은 10년 만에 인구 통계학적 변화를 마치고 있다.

이는 선진국에 의한 개발도상국 지원이 크게 영향을 준 것으로 볼 수 있다. 예를 들어 무심코 한 모금 행위가 지구 반대편에 있는 인구 문제를 해결하는 데 도움이 되고 있는 것이다. 폭발적 인구 증가를 멈추는 데 도움이 된다는 것이다.

현대 사회는 빈곤층이 가장 적은 시대이기도 하다. 전 세계 인구 증가는 곧 끝날 것이기 때문에 종말 예언에 대한 위협에 염려를 할 필요는 없을 것으로 보인다. 유엔 역시 예측을 통해 전 세계 인구가 120억 명을 돌파할 수는 없다고 발표하기도 했다. 관련 내용은 이곳에서 확인할 수 있다.

이석원 기자  lswcap@techholic.co.kr

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